Det har vært en drøm for utallige astronomer i generasjoner – å ha et radioteleskop på månens bakside som gir dem et klart syn på rommet, uten radiosendinger, atmosfære og alle de andre tingene på jorden som ellers står i veien. Gode ​​nyheter, romfans! Den drømmen gikk endelig i oppfyllelse i forrige uke da antennene til et nederlandsk-kinesisk radioteleskop brettet seg bak månen.

NCLE er montert på den kinesiske stafettsatellitten QueQiao, som går i bane bak månen

Det har vært en drøm for utallige astronomer i generasjoner - et radioteleskop på baksiden av månen illustrasjon av satellitten i verdensrommet

Det første radioteleskopet på månens bakside

Av Nederland-Kina lavfrekvensutforsker (NCLE) er en del av det kinesiske Chang’e 4 -oppdraget, der en lander og en rover ble sendt til den andre siden av månen sammen med en satellitt som heter QueQiao. NCLE er et radioteleskop som består av tre lange antenner.

Disse er montert på QueQiao og er ment å lytte etter lavfrekvente signaler.

Målet er å lete etter svake radiosignaler som stammer fra en tid rett etter Big Bang. Denne perioden blir ofte omtalt som mørketiden av kosmologer fordi så lite er kjent om den. Slike signaler blokkeres vanligvis av jordens atmosfære, og derfor må vi reise til baksiden av månen.

Kunstners inntrykk av Queqiao -satellitten

Det har vært en drøm for utallige astronomer i generasjoner - et radioteleskop på månens bakside illustrert av satellitt i verdensrommet

Det har vært en drøm for utallige astronomer i generasjoner - et radioteleskop på månens bakside, satellitt på månens bakside, har endelig blitt virkelighet

Ingen romprosjekter er uten problemer

Teamet måtte vente over et år på at NCLEs antenner skulle utfolde seg, noe som var lengre enn opprinnelig planlagt. I løpet av denne tiden jobbet QueQiao som kommunikasjonsrelé for landeren på månens overflate. Å bruke mer tid enn forventet i verdensrommet bak månen ser ut til å ha påvirket NCLE. Teleskopet fant det vanskelig å brette antennene helt ut.

Serier med bilder tatt mens en antenne spredte seg på satellitten

Det har vært en drøm for utallige astronomer i generasjoner - et radioteleskop på månens bakside bilder av antenneproblemene

Teamet med base i Nederland bestemte seg for først å samle inn data ved hjelp av de delvis åpne antennene. Disse skal fortsatt muliggjøre registrering av signaler fra 800 millioner år etter Big Bang. De prøver senere igjen å utfolde det fullt ut for å samle inn data fra nær begynnelsen av universet. NCLE retter seg først mot Solen og Jupiter. Disse antas å sende sterke signaler ved lave frekvenser. Teamet lytter imidlertid også etter signaler som er mye dypere i rom og tid.

Queqiao ble skutt opp i Kina 21. mai ombord på en Long March 4C -missil

Det har vært en drøm for utallige astronomer i generasjoner - et radioteleskop på baksiden av månens satellitt med et teleskop på raketten